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Amitav Ghosh : « L’histoire de la noix de muscade est l’histoire de la malédiction des ressources »

Quelle importance l’histoire de quelque chose d’aussi abordable et insignifiant que la noix de muscade peut-elle avoir au 21e siècle ? Et pourtant, cette épice et l’avenir de la population qui l’a vue naître, celle des habitants des îles Banda, 10 petites îles volcaniques faisant partie de l’archipel des Moluques (Indonésie), servent à expliquer l’origine de la crise climatique actuelle. , selon l’écrivain et anthropologue indien Amitav Ghosh (Calculta, 67 ans). Car le pillage des ressources naturelles au point de mettre en danger l’existence de la planète « n’est pas nouveau, mais trouve ses origines dans le colonialisme occidental » qui a commencé après la « découverte de l’Amérique », explique Gosh dans le livre qu’il vient de terminer de publier. en espagnol, (Capitaine Swing, 2023)essai dans lequel il établit un parallèle entre l’histoire de ce condiment et « celle de notre temps ».

« Les Bandanais possédaient cet arbre merveilleux et miraculeux grâce à l’écologie volcanique, et pendant longtemps, il leur a apporté la prospérité, jusqu’à ce qu’il devienne la cause de leur extermination » au XVIIe siècle, explique Ghosh lors d’un entretien par vidéoconférence avec ce dernier. journal. . Et il ajoute : « Plus de 90 % de la population de l’archipel fut tuée, capturée ou réduite en esclavage » sur ordre de l’empire hollandais — l’apothicaire portugais Tomé Pires écrivait dans son (1515) que la population de l’archipel était comprise entre 2 500 et 3 000 personnes. —.

Le but du massacre était de contrôler et de dominer le commerce de la muscade, mais surtout de s’enrichir, conclut l’écrivain. De nos jours, un pot de muscade moulue pesant environ 60 grammes coûte moins de trois euros dans un supermarché espagnol, selon les marques. Pourtant, « au XVe siècle, une poignée de cette épice ou macis, la coquille de muscade encore plus précieuse, permettait d’acheter une maison dans la plupart des villes européennes et même un bateau », dit-il. Cet extractivisme incontrôlé est, selon Ghosh, le même qui est aujourd’hui à l’origine de la crise climatique actuelle.

« Ce n’est un secret pour personne que la valeur du commerce asiatique a alimenté les voyages de grands explorateurs tels que Christophe Colomb, Vasco de Gama et Ferdinand Magellan », se souvient Ghosh. « Et son plan était justement de retrouver les îles aux épices », ajoute-t-il. Le résultat de la domination du commerce de la noix de muscade, souligne l’anthropologue, a permis à l’empire néerlandais d’énormes profits. « Le retour s’élève parfois à 400 % du montant investi dans le voyage », détaille-t-il.

Les épices du passé sont « le pétrole ou le gaz naturel de notre temps »

Ainsi, le sort des îles Banda, un lieu autrefois prospère et paradisiaque jusqu’à l’anéantissement de sa population, « est l’histoire de la malédiction des ressources et sert de modèle au présent », puisque les épices du passé sont « le pétrole ou le gaz naturel de notre époque. « Pour les Bandanais, les paysages de leurs îles étaient des lieux habitables mêlés à la vie humaine, ce n’était pas la terre, mais la Terre. [en mayúsculas]», décrit Ghosh. Mais pour les Néerlandais, « les arbres, les volcans et les paysages de Banda ne représentaient rien d’autre qu’une ressource qui pouvait être exploitée à des fins lucratives ». « Il n’existait pas non plus pour les Néerlandais de lien intrinsèque entre les Bandanais et le paysage qu’ils habitaient : ils pouvaient simplement être remplacés par des ouvriers et des gestionnaires qui transformeraient les îles en usine de noix de muscade. »

Cette conception, celle d’éliminer la population locale des îles Banda pour s’approprier leurs ressources, « aurait pu être conçue parce que cela avait déjà été fait en Amérique », rappelle l’anthropologue. « Les Espagnols le faisaient, les Portugais le faisaient et c’est devenu la norme européenne pour savoir comment interagir avec les gens n’importe où », un mode de fonctionnement que, selon l’écrivain, l’empire néerlandais connaissait bien « parce que l’un de ses axes, La Nouvelle Amsterdam, qui est aujourd’hui New York, se trouvait en Amérique du Nord.

L’esclavage qui alimente le capitalisme

De cette violence naît ce que l’écrivain appelle « le projet démographique le plus étonnant jamais réalisé » qui, à terme, « permettrait la naissance du capitalisme ». Selon Ghosh, ce projet consistait à « éliminer la population d’un continent [América] pour le remplacer, d’une part, par des Européens blancs comme patrons et, de l’autre, par des Africains et des Amérindiens asservis comme main-d’œuvre. « Le capitalisme a été essentiellement rendu possible par l’esclavage, notamment en Amérique du Nord, car il est aujourd’hui prouvé que bon nombre des techniques qui ont ensuite été utilisées pour produire en masse des voitures ont d’abord été inventées dans les plantations », dit-il. Et ces techniques ont ensuite été appliquées au Banda.

Pour les Néerlandais, « les arbres, les volcans et les paysages de Banda ne représentaient rien d’autre qu’une ressource pouvant être exploitée à des fins lucratives ».

En fait, selon Ghosh, la plupart des philosophes britanniques du XVIIe siècle ont défendu des idées liées à l’esclavage, comme l’homme politique britannique Francis Bacon, qui a conçu précisément l’idée selon laquelle « la nature doit être torturée pour en extraire ses biens ». très présent aujourd’hui », critique Ghosh.

Mais plus encore, dans son (), écrit à l’époque du massacre de Banda, Bacon explique les raisons pour lesquelles il considérait qu’il était licite pour les chrétiens européens de mettre fin à l’existence de certains groupes. Concrètement, explique l’écrivain, parce qu’« il existe des nations proscrites et excommuniées par les lois naturelles, des pays égarés, qui ne sont pas des nations en tant que telles, mais qui ressemblent plutôt à des troupeaux et à de la canaille ». Et cette combinaison de l’exploitation de la terre et de ses habitants pour bénéficier de ses richesses « est ce qui nous a amené là où nous en sommes ». « Rien n’est nouveau », déplore-t-il.

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