La ville incendiée de Maui peut-elle être sécurisée ?  Personne ne sait

La ville incendiée de Maui peut-elle être sécurisée ? Personne ne sait

Lorsque Daniel Skousen frotte les cendres et la suie qui recouvrent sa maison de Maui, il s’inquiète de l’odeur.

Quels produits chimiques ont créé l’odeur de tonneau en feu qui persiste depuis qu’un incendie de forêt meurtrier a ravagé Lahaina en août ? Doit-il croire l’évaluation des agences gouvernementales quant au moment où l’air, la terre et l’eau seront suffisamment sûrs pour que sa famille puisse revenir ?

Ou les pressions politiques et économiques visant à reconstruire et à restaurer la solide industrie touristique de Maui – où les visiteurs dépensent normalement 14 millions de dollars par jour – amèneront-elles les responsables à examiner les résultats des tests à travers des lunettes roses ?

« Il leur semble très important de récupérer les recettes de la taxe touristique », a déclaré Skousen. « On se demande si les tests seront biaisés. »

L’incendie a détruit les fenêtres de Skousen et a rempli sa maison de cendres, mais le bâtiment est toujours debout et il espère un jour y retourner. La maison d’à côté a entièrement brûlé.

Skousen souhaite un deuxième avis sur toute évaluation environnementale gouvernementale, de préférence celui d’un expert ayant un intérêt dans la communauté. Mais les données brutes ne sont pas faciles à trouver, et les experts affirment que les effets à long terme sur la santé d’incendies comme celui qui a incinéré Lahaina sont pour la plupart inconnus. Il n’existe aucune norme nationale précisant dans quelle mesure une maison résidentielle endommagée par un incendie à proximité est suffisamment propre.

Au moins 100 personnes sont mortes dans l’incendie de forêt du 8 août et des milliers ont été déplacées. Près de 7 000 personnes se trouvaient encore dans un hébergement de courte durée deux mois plus tard.

Les décombres laissés sur place comprennent des câbles électriques, des tuyaux en plastique et des pneus de véhicules qui émettent des dioxines dangereuses lorsqu’ils sont brûlés ; le plomb provenant des véhicules fondus ou de la vieille peinture de la maison ; et les cendres chargées d’arsenic provenant de matériaux de construction résistants aux termites.

Après qu’un incendie de forêt majeur ait brûlé 1 000 maisons dans le comté de Boulder, au Colorado, en 2021, les responsables de la santé ont appris que même les maisons réhabilitées par des professionnels étaient souvent encore polluées par des cendres, du charbon et d’autres substances toxiques longtemps après l’incendie, a déclaré Bill Hayes, responsable du programme de qualité de l’air du comté. coordinateur.

La raison? Des vents violents – comme ceux qui ont frappé Maui lors de l’incendie de forêt de cet été – ont poussé de fines particules dans chaque crevasse, a déclaré Hayes. Ces particules restaient à l’intérieur des vitres, derrière les interrupteurs, entre les bardeaux et ailleurs jusqu’à ce que les vents reprennent, contaminant à nouveau la maison.

« Le charbon est cancérigène, donc nous ne disons jamais que ces particules sont sans danger », a déclaré Hayes. « C’est devenu un défi lors du nettoyage : déterminer le niveau de propreté suffisant ? »

Les agences étatiques et fédérales ont publié des mises à jour régulières sur la sécurité relative de Lahaina. L’eau dans une grande partie de la ville est toujours impropre à la consommation et il est conseillé aux visiteurs d’utiliser des équipements de protection dans les zones touchées. Les autorités affirment que les personnes enceintes et les enfants devraient rester en dehors de la zone brûlée, bien que le ministère de l’Éducation d’Hawaï affirme que les écoles, situées au-dessus de la partie brûlée de la ville, sont sûres.

Les équipes ont installé des moniteurs de qualité de l’air dans toute la ville et pulvérisent un produit d’étanchéité pour empêcher les cendres toxiques d’être emportées dans l’océan ou d’être emportées par le vent.

Un avocat représentant Skousen et environ deux douzaines d’autres résidents de Lahaina ont envoyé le mois dernier une demande de dossiers publics à l’Agence de protection de l’environnement demandant tous les dossiers concernant les tests résidentiels de contaminants à Lahaina et leur impact sur la santé humaine.

La réponse de l’EPA, envoyée plus tôt ce mois-ci, n’était pas rassurante : « Aucun dossier n’a pu être localisé répondant à votre demande. »

Le porte-parole de l’EPA, Kellen Ashford, a déclaré à l’Associated Press que son agence avait effectué des tests de risques environnementaux dans la zone brûlée, mais uniquement pour déterminer le risque immédiat pour les travailleurs impliqués dans le nettoyage initial.

Il a renvoyé d’autres questions concernant ces tests au ministère de la Santé d’Hawaï, qui, selon lui, était chargé de déterminer la sécurité à long terme des résidents.

La Division des services de santé environnementale du ministère de la Santé d’Hawaï a également déclaré à l’avocat de Skousen qu’elle n’avait aucun dossier sur les tests résidentiels de contaminants à rejeter.

Le ministère de la Santé a refusé les demandes d’entretien. Le porte-parole Shawn Hamamoto a déclaré dans un courrier électronique que le département poursuivrait des tests supplémentaires sur la qualité de l’air et les cendres lorsque le Corps des ingénieurs de l’armée américaine commencerait à retirer les débris de Lahaina.

« Je pense qu’ils jouent à « cacher le ballon » », a déclaré l’avocat de Skousen, Edward Neiger. « La question est : pourquoi ressentent-ils le besoin de cacher quoi que ce soit ? »

Ashford a reconnu que certains résidents étaient sceptiques quant aux efforts de nettoyage. Il a déclaré que l’EPA avait des personnes stationnées au centre civique de Lahaina et sur les chantiers pour parler aux membres de la communauté de leurs préoccupations.

Andrew Shoemaker, un photographe d’art qui exploitait une galerie sur la célèbre Front Street de Lahaina, estime que retourner dans les zones brûlées pour voir ce qui reste est un élément important de la guérison, mais il a récemment eu une infection pulmonaire et ne veut pas risquer sa santé.

« Je ne veux même pas prendre le risque d’y aller », a-t-il déclaré.

Les dioxines, composés toxiques qui peuvent être libérés lors de la combustion de tuyaux en plastique, de pneus et d’autres matériaux ménagers, constituent une préoccupation particulière pour Shoemaker. Les dioxines peuvent persister pendant des décennies dans le corps humain et provoquer des problèmes de reproduction et de développement, endommager le système immunitaire, interférer avec les hormones et provoquer le cancer, selon l’Organisation mondiale de la santé.

L’EPA a découvert que les incendies de forêt et les déchets ménagers brûlés dans des barils de jardin – ainsi que Skousen décrit maintenant l’odeur de Lahaina – sont deux sources majeures d’émissions de dioxines.

Irva Hertz-Picciotto, professeur et épidémiologiste environnemental à l’Université de Californie-Davis, a déclaré que les moniteurs d’air sont efficaces et peuvent mesurer des particules environ 30 fois plus petites que la largeur d’un cheveu humain.

Pourtant, il y a beaucoup de choses que les scientifiques ignorent encore sur les risques sanitaires à long terme posés par les incendies, a déclaré Hertz-Picciotto.

Cette odeur d’après-incendie remarquée par Skousen peut être le résultat d’un dégagement de gaz, a-t-elle expliqué, qui se produit lorsque des composés organiques volatils sont absorbés par les surfaces et libérés plus tard.

Même avec une surveillance minutieuse de la qualité de l’air, les dégagements gazeux peuvent exposer les résidents et les travailleurs du nettoyage à des émissions toxiques d’incendie pendant des mois, et les recherches montrent que seuls certains composés organiques volatils peuvent être piégés par des filtres à particules atmosphériques de haute qualité, selon l’Institut coopératif de recherche en Sciences de l’environnement à l’Université du Colorado à Boulder.

« Si cela sent le plastique brûlé ou les câbles électriques brûlés, alors ces produits chimiques sont probablement présents dans l’air et ne sont pas sains », a déclaré Hertz-Picciotto. « L’autre côté, cependant, c’est que même si vous ne pouvez pas le sentir, cela ne veut pas dire que c’est sans danger. »

Skousen est enseignant et gère parallèlement une entreprise de nettoyage. Il passe ses heures libres à Lahaina à nettoyer sa maison et celle de ses voisins. Skousen et sa femme ont décidé pour l’instant de scolariser leurs enfants à la maison, dans leur résidence temporaire à l’extérieur de Lahaina, plutôt que de risquer de les exposer à d’éventuels problèmes de santé.

La plupart des directives relatives à l’exposition humaine aux polluants sont basées sur des environnements industriels, où les gens peuvent travailler 40 heures par semaine, et non sur leur domicile, où ils peuvent passer 90 % de leur temps, a déclaré Hayes, coordinateur de la qualité de l’air du comté de Boulder. La question de savoir si une maison peut être suffisamment sûre pour y résider dépend en partie de la tolérance au risque du résident, a déclaré Hayes.

« Il n’y a pas de réponse claire et nette », a-t-il déclaré. « S’ils ont de jeunes enfants à la maison ou si quelqu’un souffre de problèmes respiratoires, ils voudront peut-être faire beaucoup plus de nettoyage que ce que reconnaissent les documents d’orientation. »

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