Inondations, vents, blizzards : tester le réseau gourmand en gaz du Nord-Est

Inondations, vents, blizzards : tester le réseau gourmand en gaz du Nord-Est

La météo hivernale de cette semaine nous rappelle cruellement qu’un gel profond il y a un an a réduit la production de gaz en Pennsylvanie, paralysé les réseaux de pipelines, déclenché des pannes d’électricité et presque plongé les New-Yorkais dans une crise énergétique.

Les avertissements d’inondation, les vents violents et les tornades dans l’Est plus tôt dans la semaine et une explosion arctique qui devrait traverser le Midwest et la vallée de l’Ohio à partir de vendredi ravivent les inquiétudes sur ce qui s’est passé pendant la tempête hivernale Elliott, une tempête monstre qui s’est étendue du Des Grands Lacs jusqu’au Tennessee lorsqu’elle a atteint l’est des États-Unis le 23 décembre 2022. Qualifiée de « cyclone bombe » en raison de sa combinaison de températures glaciales et de vents violents, la tempête a saisi les réseaux électriques et les services publics de gaz naturel le long de la côte est.

La ville de New York est survenue moins d’un jour après une catastrophe qui, selon le service public Consolidated Edison, aurait pu couper le gaz à plus d’un million de foyers et d’entreprises. Les scénarios possibles étaient horribles : des personnes mourant de froid, des évacuations d’urgence et des bâtiments détruits par des inondations causées par des canalisations d’eau cassées.

Pour s’assurer que les veilleuses étaient allumées avant de rallumer le gaz, les techniciens des services publics auraient dû rendre visite à chaque client. Il aurait fallu un mois ou plus pour rétablir le gaz dans les arrondissements de la ville, ont déclaré des responsables de Con Edison et des régulateurs fédéraux.

La crise du système énergétique a révélé l’échec de longue date des secteurs du gaz naturel et de l’électricité à aligner leurs marchés, leur planification, leurs communications et leurs opérations pour faire face aux conditions d’urgence. Il s’agissait de la cinquième tempête hivernale majeure en 11 ans provoquant des pannes de courant généralisées qui ont mis en péril le fonctionnement du réseau, notamment la tempête hivernale Uri en 2021, qui a été imputée à au moins 240 morts et à des milliards de dollars de pertes matérielles au Texas.

Les principaux acteurs de l’industrie du gaz et de l’électricité travaillent sur des solutions pour garantir que les producteurs de gaz et les gazoducs américains répondent aux besoins des consommateurs d’électricité. Dans les interviews d’E&E News, ils reconnaissent que ces négociations sont dans une impasse.

« Il n’y a pas de voie à suivre claire », a déclaré Jim Robb, directeur général de la North American Electric Reliability Corp., ou NERC, qui supervise le réseau électrique de gros.

Elliott a fermé entre un quart et la moitié du gazoduc sortant des bassins de gaz de schiste des Appalaches qui s’étendent à travers la Pennsylvanie et l’Ohio. Cela signifiait des réductions de l’approvisionnement en carburant pour les centrales à turbine à gaz, la principale source d’électricité dans le Nord-Est.

En raison de l’effondrement de la pression du pipeline, Con Edison a été poussé au bord du gouffre, selon une enquête conjointe de la Federal Energy Regulatory Commission et de la NERC.

La baisse de la production de gaz a contraint Duke Energy et la Tennessee Valley Authority à ordonner des pannes d’électricité périodiques. Les pannes ont détruit 18 pour cent de toute la capacité des centrales électriques américaines au sein du réseau étroitement synchronisé entre l’est des montagnes Rocheuses et l’océan Atlantique.

Au plus fort de la tempête, 127 000 mégawatts de production, principalement au gaz naturel, ont diminué.

La panne du réseau de gaz

« Les infrastructures de gaz naturel et le réseau électrique des États-Unis continuent d’être gravement mis à rude épreuve lors d’événements météorologiques extrêmement froids », ont déclaré la FERC et la NERC dans le rapport sur Elliott, « mettant en péril à plusieurs reprises la fiabilité dans des conditions potentiellement mortelles, même lorsqu’il existe une technologie pour protéger les composants vulnérables. » »

Même la communication de base est tombée en panne sous Elliott. Alors que les centrales électriques s’arrêtaient les unes après les autres ou ne pouvaient pas démarrer, les opérateurs de PJM Interconnection, basé au centre de l’Atlantique – le plus grand opérateur de réseau américain – ont fait appel à des centrales électriques de secours qui étaient censées être prêtes à fonctionner. Mais un nombre impressionnant de ces centrales ne pouvaient pas non plus fonctionner.

Les opérateurs de PJM au centre de contrôle de Valley Forge, en Pennsylvanie, n’ont souvent découvert qu’à la dernière minute qu’une usine sur laquelle ils comptaient était en panne, a déclaré PJM dans son rapport d’enquête sur Elliott. Un problème crucial était la perte des approvisionnements en gaz naturel, que ce soit parce que les équipements à gaz ont gelé ou que les générateurs d’électricité n’avaient pas assuré leurs livraisons de gaz avant la tempête. Certains producteurs n’étaient pas disposés à payer des prix exorbitants sur le marché au comptant pour le gaz pendant la tempête, selon PJM.

Ce désalignement laisse les États-Unis confrontés à des risques météorologiques extrêmes croissants, alors que les dirigeants des secteurs du gaz et de l’électricité ne sont pas d’accord sur la voie à suivre. Et une partie du problème réside dans la distance qui sépare les régimes réglementaires régissant les deux secteurs. L’une est une industrie de l’énergie électrique avec des règles de fiabilité obligatoires. L’autre est une industrie gazière qui rejette catégoriquement une telle réglementation, ont déclaré Robb et d’autres responsables.

« Aucune entité de réglementation n’est chargée d’assurer la fiabilité de l’approvisionnement en gaz naturel », note le rapport Elliott. Le président par intérim de la FERC, Willie Phillips, a ponctué le rapport en appelant le Congrès à étendre la surveillance fédérale des réseaux électriques interétatiques au secteur du gaz. « Quelqu’un doit avoir le pouvoir d’établir et de faire appliquer des normes de fiabilité du gaz », a déclaré Phillips dans un communiqué joint au rapport Elliott.

Créer une réglementation obligatoire du gaz nécessiterait une action du Congrès, et bien que cela ait souvent été proposé, rien ne s’est produit, a noté Susan Tierney, conseillère principale du groupe d’analyse qui a coprésidé un long examen de la politique du réseau et du gaz l’été dernier.

D’une part, a-t-elle déclaré, les commissions de l’énergie au Congrès sont généralement remplies de personnes représentant les États producteurs de pétrole et de gaz. « Cela ne me surprend pas qu’il soit parfois difficile d’obtenir un large soutien bipartisan pour prendre des mesures dont l’industrie gazière ne veut pas », a déclaré Tierney.

Todd Snitchler, président de l’Electric Power Supply Association, qui représente les producteurs d’électricité compétitifs, a déclaré que les producteurs de gaz et les sociétés de pipelines ont résisté aux mandats. Il ne voit pas de soutien de la part de l’industrie gazière en faveur d’une réglementation obligatoire en matière de fiabilité.

L’American Exploration and Production Council, le groupe commercial qui compte le plus grand nombre de producteurs de gaz de l’Est, a soumis une analyse de l’événement d’Elliott à la FERC, mais les responsables ont refusé les demandes de commentaires sur les propositions visant à réglementer le secteur gazier.

« Mêmes risques cet hiver »

L’organisation de Robb, NERC, a récemment rapporté qu’une grande partie des États-Unis pourrait être confrontée à des pénuries d’électricité lors de tempêtes hivernales extrêmes, citant des menaces pour les centrales électriques et les infrastructures de livraison de gaz qui ne sont pas suffisamment protégées contre le froid.

Les modifications apportées ne seront probablement pas suffisantes en cas de tempêtes violentes, a déclaré Mark Olson, responsable des évaluations de fiabilité du NERC.

« Nous courons vraiment les mêmes risques cet hiver », a déclaré Thomas Coleman, directeur exécutif du Grid Security Project chez SAFE, un groupe de défense composé de dirigeants militaires et commerciaux axés sur la sécurité énergétique. Avant de rejoindre SAFE, Coleman était enquêteur du NERC sur la tempête hivernale de 2021 au Texas, qui a fait près de 250 morts.

Les lois et réglementations ont souvent changé après une catastrophe impliquant le réseau électrique.

Après la crise du réacteur de Three Mile Island en 1979, l’industrie nucléaire a créé sa propre agence de surveillance de la sécurité. La surveillance a été renforcée. La panne de courant dans le Nord-Est de 2003, qui a privé d’électricité 50 millions de personnes dans l’est des États-Unis et au Canada, a mis en évidence la nécessité cruciale de normes obligatoires de fiabilité du réseau, que le Congrès a créées deux ans plus tard.

L’appel rapproché de Con Edison n’a pas donné la même réponse. L’événement est passé presque inaperçu en dehors des secteurs de l’électricité et du gaz et de leurs régulateurs. Il n’y a eu pratiquement aucune pression publique sur les autorités pour s’assurer qu’un éventuel spectacle d’horreur ne se déroule jamais dans les métropoles de l’Est.

« Cela semble avoir été ignoré », a déclaré Snitchler du groupe générateur de gaz. « Je suis resté abasourdi. »

Il s’est avéré que les New-Yorkais ont eu de la chance. La veille de Noël, alors que la crise à Con Edison atteignait son paroxysme, le service public a pu puiser dans les réserves d’urgence de gaz naturel liquéfié stocké. La tempête s’est poursuivie, les températures ont augmenté et la demande de gaz a ralenti. La pression des pipelines s’est rétablie et il n’y a eu aucune interruption.

« Ils ont été renfloués », a déclaré Robb. « Si ce front froid avait persisté un jour de plus, nous aurions été confrontés à un véritable monde de souffrance dans le Nord-Est », a-t-il déclaré lors d’une conférence l’année dernière.

Con Edison a refusé de discuter des détails de l’urgence, publiant une déclaration à E&E News disant : « Les mesures que nous et d’autres sociétés de distribution de gaz locales avons prises pendant la tempête ont évité une urgence potentiellement mortelle. »

Il a plaidé auprès des dirigeants de l’industrie, des législateurs et des régulateurs pour qu’ils créent des politiques ou des règles obligatoires pour garantir l’approvisionnement en gaz des clients et des centrales électriques par temps extrêmement froid.

Ce n’est pas le cas actuellement, reconnaissent les responsables de l’industrie et les régulateurs.

Discorde de gaz et d’électricité

À la suite d’Elliott, l’Electric Power Supply Association a créé la Reliability Alliance, une coalition de groupes commerciaux du gaz et de l’électricité, pour rechercher des solutions. « (Aucune) région, modèle de marché ou technologie de production n’est à l’abri des conditions météorologiques extrêmes, ont déclaré les membres de l’alliance. « Alors, comment renforcer le réseau électrique pour garantir aux clients l’électricité dont ils ont besoin ?

Un document de position soumis à la FERC appelle à des changements progressifs, notamment une approbation plus rapide des projets de gazoduc proposés et des changements majeurs dans les contrats standard entre les exploitants de centrales électriques et les fournisseurs de gaz pour garantir que les générateurs reçoivent un approvisionnement en carburant essentiel lors d’événements météorologiques extrêmes.

Certains commissaires de la FERC réclament ces changements depuis une douzaine d’années, sans le soutien du secteur gazier.

« La situation ne va pas s’améliorer d’elle-même », a déclaré Philip Moeller, alors commissaire de la FERC, lors d’une réunion de l’industrie en 2012.

La perspective d’aller au-delà de petites étapes est assombrie par une discussion d’un an menée par le Conseil des normes énergétiques de l’Amérique du Nord et 370 dirigeants de réseaux de gaz naturel et d’électricité, menée à la demande de la FERC. Le Forum d’harmonisation gaz-électricité du NAESB a produit 20 propositions. Certaines options ont été approuvées, mais sur certaines des options les plus impactantes, les représentants du gaz et du réseau se sont fortement divisés selon des clivages tribaux, ont reconnu avec regret les coprésidents du projet.

«(Sur) de nombreuses recommandations critiques, les industries du gaz naturel et de l’électricité ont des opinions très divergentes», ont écrit les trois présidents du forum NAESB dans une introduction au rapport.

Les trois dirigeants — Tierney, consultant en énergie et ancien responsable du DOE Robert Gee, et ancien président de la FERC Pat Wood III — se sont déclarés profondément troublés par la nette divergence entre les responsables des deux secteurs sur les propositions les plus conséquentes.

« Cela reflète un manque d’accord fondamental sur les leçons tirées de ces deux derniers hivers et les défis à venir pour garantir que les pannes ne se produisent plus en raison d’une défaillance entre ces deux systèmes », ont-ils déclaré dans l’introduction du rapport.

Leur exemple est le débat animé entre les responsables du gaz et du réseau sur une pratique courante dans l’industrie gazière appelée « force majeure », une disposition contractuelle standard qui permet aux pipelines d’annuler les contrats de livraison aux services publics lorsqu’ils peuvent invoquer des événements extrêmes indépendants de leur volonté.

À la suite de la tempête hivernale Uri de 2021 au Texas, certains services publics ont accusé les opérateurs de l’industrie gazière d’avoir profité de cette clause de sauvegarde du contrat, annulant les livraisons programmées à des tarifs prédéfinis afin de revendre le gaz sur les marchés au comptant lorsque les prix du gaz montent généralement en flèche.

« Souvent, il y a ces grands événements, et tout d’un coup, on parle de force majeure », a déclaré Coleman, l’ancien enquêteur de la tempête d’Uri. « Parfois, cela semble bien plus qu’une coïncidence », a-t-il déclaré. Mais ce ne sont que des spéculations, a-t-il ajouté, car sans surveillance, seuls les fournisseurs de gaz ou les gazoducs savent ce qui s’est passé.

Un projet de recommandation du NAESB aurait soumis les pratiques de force majeure à un examen et aurait envisagé des sanctions pour les exploitants qui n’auraient pas « suffisamment protégé contre les intempéries » leurs installations. Lorsque cette proposition a été soumise au vote, la majorité de l’ensemble du forum l’a approuvée. Mais tous les producteurs de gaz et 90 pour cent des gazoducs l’ont rejeté. Tous les producteurs d’électricité, les services publics locaux de distribution de gaz et les services publics d’électricité l’ont soutenu.

La discorde a conduit les trois présidents à réclamer une réglementation fédérale des opérations gazières.

La prochaine tentative de trouver un compromis incombera à un nouveau comité de la National Association of Regulatory Utility Commissioners, l’organisation des régulateurs de réseau au niveau des États, qui reprendra les recommandations du NAESB.

Julie Fedorchak, commissaire aux services publics du Dakota du Nord et présidente nouvellement élue de l’association, a placé les solutions à l’impasse du réseau de gaz en tête de son ordre du jour.

Mais elle a déclaré à E&E News : « À ce stade, je n’ai aucune idée de ce que pourraient être les solutions. »

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