Les mandats du Congrès ont emporté les poursuites contre la NEPA en 2023

Les mandats du Congrès ont emporté les poursuites contre la NEPA en 2023

De l’Alaska à la côte du Golfe, l’industrie pétrolière et gazière et ses alliés ont remporté cette année des victoires clés dans des batailles juridiques pour faire progresser le développement des combustibles fossiles, face aux affirmations des groupes verts selon lesquelles les approbations de projets violaient une loi environnementale fondamentale.

Les écologistes ont demandé aux tribunaux d’annuler les ventes de baux offshore âprement contestées et un gazoduc controversé – même après que le Congrès a adopté des projets de loi exigeant que les projets se poursuivent – parce que, selon leurs opposants, les régulateurs fédéraux n’avaient pas réussi à examiner attentivement leur impact environnemental. comme l’exige la Loi sur la politique nationale de l’environnement.

Les juges n’étaient pas convaincus que les revendications des groupes concernant la NEPA pouvaient l’emporter sur l’action du Congrès.

Lorsque le Congrès adopte des lois – telles que la loi sur la réduction de l’inflation de 2022 ou la loi sur la responsabilité fiscale de 2023 – qui ordonnent au gouvernement de procéder à une vente de bail ou de donner le feu vert à un pipeline, les poursuites judiciaires contre la NEPA n’ont aucune chance, a déclaré Keith Hall, directeur de l’Université d’État de Louisiane. Centre de droit de l’énergie.

« Je pense que cela élimine la NEPA », a-t-il déclaré.

Malgré leurs défaites devant les tribunaux, les groupes environnementaux se disent optimistes quant au fait que les litiges liés à la NEPA continueront d’être un outil efficace pour façonner le développement énergétique futur. Dans certains cas, des poursuites sont en cours et pourraient être résolues en 2024.

« Le gouvernement fédéral a reconnu que l’IRA ne perturbe pas l’essentiel du processus de la NEPA », a déclaré Kristen Monsell, directrice des litiges du programme océans au Center for Biological Diversity, qui s’est opposé aux ventes de concessions pétrolières et gazières terrestres et offshore.

Elle a poursuivi : « Je pense que cela donne un signal assez fort selon lequel ils auront un pouvoir discrétionnaire plus que suffisant pour modifier les conditions de vente des baux afin d’accroître la protection de l’environnement. »

Ventes de baux dans le Golfe

Une plate-forme pétrolière dans le golfe du Mexique. | John Manning/Kerr-McGee via Getty Images

L’une des premières pertes des écologistes au NEPA contre un projet soutenu par le Congrès cette année s’est produite ce printemps dans un différend concernant une vente massive de concessions pétrolières et gazières dans le golfe du Mexique.

En mai, la Cour d’appel américaine du circuit du district de Columbia a rejeté la contestation des groupes verts concernant la vente de bail 257, qui avait initialement été annulée par l’administration Biden avant que le Congrès ne la rétablisse.

Les juges du circuit DC ont estimé que l’adoption de la loi sur la réduction de l’inflation avait invalidé l’affaire. Même si le tribunal déterminait que la vente à bail violait la NEPA, le tribunal était toujours obligé d’autoriser la vente parce que la loi l’exigeait.

La décision du DC Circuit fait suite au rétablissement de la vente par le gouvernement en septembre 2022.

La loi sur la réduction de l’inflation a ordonné au Bureau de gestion de l’énergie océanique du ministère de l’Intérieur d’accorder des baux aux plus offrants pour la vente, qui a eu lieu initialement en novembre 2021 et a ensuite été annulée par un juge fédéral. La loi ordonnait également à BOEM de réaliser une poignée d’autres ventes, notamment la vente de bail 258 à Cook Inlet en Alaska, ainsi que les ventes de bail 259 et 261 dans le golfe du Mexique.

Le mois dernier, la 5e Cour d’appel des États-Unis a ordonné la poursuite de la vente du bail 261, à la suite d’une décision d’un tribunal inférieur qui a révélé des problèmes de procédure dans la manière dont la BOEM avait tenté d’exclure 6 millions d’acres pour protéger la baleine de Rice, une espèce en voie de disparition. BOEM a organisé la vente mercredi.

Parmi les ventes de baux restantes rendues obligatoires en vertu de la loi sur la réduction de l’inflation, deux font toujours l’objet d’une contestation judiciaire.

Pipeline de la vallée de la montagne

Le tracé du pipeline Mountain Valley lorsqu'il traverse Blue Ridge Parkway à Adney Gap.
Le tracé du pipeline Mountain Valley qui traverse la Blue Ridge Parkway à Adney Gap en Virginie. | Heather Rousseau/Roanoke Times via AP

Les environnementalistes et les propriétaires fonciers se battent depuis des années devant un tribunal fédéral pour empêcher l’achèvement du gazoduc de 300 milles de Mountain Valley.

Plus tôt cette année, le Congrès a mis un terme décisif à la plupart de ces batailles juridiques en adoptant une disposition de l’accord sur le plafond de la dette qui garantissait l’achèvement du pipeline. Le projet transportera du gaz de la Virginie occidentale vers la Virginie méridionale.

L’article 324 de la loi sur la responsabilité fiscale ordonnait non seulement aux agences fédérales de délivrer tous les permis nécessaires à la construction, mais interdisait également aux tribunaux fédéraux de connaître de toute action en justice contestant ces approbations, y compris les affaires déjà pendantes devant les juges.

Dans un premier temps, les groupes environnementaux ont cherché à poursuivre leurs affirmations selon lesquelles les permis réémis par le Service forestier et le Service de la pêche et de la faune n’étaient pas encore conformes à la NEPA et à d’autres lois fédérales.

Cependant, la 4ème cour d’appel américaine a statué à contrecœur en août qu’elle ne pouvait plus examiner leurs cas, en raison du mandat du Congrès dans la législation sur le plafond de la dette.

Dans une opinion concordante, le juge Roger Gregory a déclaré que l’article 324 était un « modèle pour la construction d’un pipeline par décision législative ».

« Je crains que le Congrès n’ait utilisé la déférence constitutionnelle de cette Cour envers les prérogatives législatives pour saper la Constitution et, ce faisant, il a fait de la Cour un complice de ses actes », a déclaré Gregory, nommé par Clinton et George W. Bush.

Bien que les réclamations de la NEPA contre le pipeline de Mountain Valley aient été rejetées, un procès de longue haleine est toujours en cours dans le circuit DC. Les propriétaires fonciers de Virginie situés sur le tracé du gazoduc cherchent à renverser la manière dont la Federal Energy Regulatory Commission confie son pouvoir de domaine éminent aux entreprises qui construisent des gazoducs.

Les propriétaires fonciers se demandent également si la disposition sur le plafond de la dette rendant obligatoire le pipeline viole les protections de la séparation des pouvoirs en vertu de la Constitution. Le circuit DC pourrait statuer sur leurs réclamations en 2024.

pétrole d’Alaska

Un camp de forage exploratoire pour le projet pétrolier Willow sur le versant nord de l'Alaska.
Un camp de forage exploratoire pour le projet pétrolier Willow sur le versant nord de l’Alaska. | ConocoPhillips/AP

De l’autre côté du pays, des groupes environnementaux et autochtones se battent pour bloquer un important projet de combustibles fossiles dans la réserve nationale de pétrole de l’Alaska, sur la base de la NEPA, malgré la décision d’un juge auparavant favorable qui a déclaré que le projet devait aller de l’avant.

Le Centre pour la diversité biologique et le Souverain Iñupiat pour un Arctique vivant ont affirmé qu’un examen environnemental réalisé par le Bureau de la gestion des terres de l’Intérieur du projet Willow de ConocoPhillips aurait dû envisager des conceptions de projet alternatives qui limiteraient la quantité de pétrole pouvant être extraite.

Bien que le Congrès n’ait pas émis de mandat spécifique sur Willow, le juge chargé de l’affaire – qui s’est autrefois rangé du côté des écologistes dans leur procès contre la NEPA contre l’approbation du projet sous l’ère Trump – a estimé que BLM avait correctement équilibré les exigences de développement des ressources dans le cadre de la Naval Petroleum de 1976. Loi sur la production des réserves.

Le Congrès a créé la réserve pour répondre aux besoins du pays en pétrole et en gaz, a déclaré la juge Sharon Gleason du tribunal de district américain du district de l’Alaska.

Une conception alternative du projet de BLM qui laisserait « des quantités considérables de pétrole économiquement récupérables dans le sol » serait incompatible avec la directive du Congrès d’extraire le pétrole de la réserve, a déclaré Gleason, un choix d’Obama.

Une autre affaire pétrolière en Alaska permettra également de déterminer si un examen supplémentaire de la NEPA peut stopper un projet soutenu par le Congrès – mais dans ce cas, la partie qui cherche à bloquer le développement est l’administration Biden elle-même.

En octobre, l’Alaska Industrial Development and Export Authority a poursuivi l’administration Biden pour avoir annulé sept baux dans l’Arctic National Wildlife Refuge.

La société publique de l’Alaska a affirmé que l’annulation des ventes de baux violait un mandat du Congrès en vertu de la loi de 2017 sur les réductions d’impôts et l’emploi visant à développer les ressources en combustibles fossiles dans la plaine côtière du refuge.

Leur contestation sera probablement tranchée l’année prochaine par le tribunal de district américain du district de Columbia.

Correction: Une version antérieure de cette histoire indiquait que la 5e Cour d’appel des États-Unis avait constaté des problèmes de procédure avec la décision du Bureau of Ocean Energy Management d’exclure une superficie de la vente du bail 261. Le tribunal a rejeté le procès des environnementalistes contre l’agence.

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