Les problèmes financiers du géant de l'hydrogène révèlent une souffrance croissante pour l'industrie

Les problèmes financiers du géant de l’hydrogène révèlent une souffrance croissante pour l’industrie

Un développeur de piles à combustible visant à construire le premier réseau d’approvisionnement en hydrogène « vert » d’Amérique du Nord se heurte à des difficultés financières et fait face au scepticisme des analystes de Wall Street, faisant face à un revers pour une technologie au centre des efforts de l’administration Biden pour décarboner l’économie.

Plug Power a investi des centaines de millions dans ses capacités de production, s’efforçant d’ouvrir plusieurs usines d’hydrogène vert afin de pouvoir produire 500 tonnes de carburant liquide par jour d’ici la fin de 2025. Pionnier du secteur émergent, Plug Power est une entreprise sponsor de cinq des sept pôles d’hydrogène sélectionnés par le ministère de l’Énergie pour un financement le mois dernier avec 7 milliards de dollars de la loi bipartite sur les infrastructures de 2021.

Mais la société a alarmé les investisseurs au début du mois en suggérant qu’elle pourrait manquer de liquidités au cours de l’année prochaine après des « défis d’approvisionnement sans précédent » qui ont entraîné des retards de déploiement.

« Rien ne garantit que notre production d’hydrogène augmentera au rythme que nous prévoyons ou que nous achèverons les usines de production d’hydrogène dans les délais prévus », a déclaré Plug Power dans un dossier réglementaire du 9 novembre. « Il existe un doute substantiel quant à notre capacité à disposer de capitaux suffisants pour financer nos opérations au cours des douze prochains mois. »

Connus sous le nom de divulgation de « continuité d’exploitation », de tels avertissements ne signifient pas toujours la fin d’une entreprise, mais ils peuvent laisser présager une faillite imminente ou un défaut de paiement. Après le dépôt du dossier, la valeur des actions de la société a chuté de plus de 40 pour cent et plusieurs banques de Wall Street ont depuis dégradé leurs actions.

Pourtant, le PDG de Plug Power, Andy Marsh, a qualifié la réaction de Wall Street d’« exagérée » et a qualifié les défis de partie de la courbe d’apprentissage intégrée à toutes les entreprises pionnières. Le langage de son avertissement était basé sur « une règle comptable très technique », a-t-il déclaré dans une interview ce mois-ci après le dépôt.

« Je n’ai aucune dette et je pourrais sortir aujourd’hui et lever des capitaux, ce qui résoudrait n’importe lequel de ces problèmes », a déclaré Marsh à E&E News. « Dans deux mois, lorsque vous aurez la première (usine) de ce type fonctionnant à cette taille ; cela produit de l’hydrogène – tout le monde va rester les bras croisés et oublier les défis en cours de route.

Frank Wolak, PDG de la Fuel Cell and Hydrogen Energy Association, a fait écho à ce point de vue, affirmant qu’« à un moment donné, tout le monde doit être un pionnier ».

« Comme Plug est à l’avant-garde, il est beaucoup plus visible qu’ils essaient d’agir rapidement et qu’ils voient en premier la situation d’approvisionnement et d’autres contraintes », a-t-il déclaré.

La poussée de production de Plug

L’hydrogène vert n’est pas encore largement disponible aux États-Unis ni rentable, bien que l’administration Biden envisage ce carburant pour aider l’économie américaine à atteindre zéro émission nette d’ici 2050. Marsh a prévu que son entreprise soit sur le point d’atteindre le seuil de rentabilité après des années. de lourdes pertes.

L’entreprise se développe dans différentes parties de la chaîne d’approvisionnement en hydrogène. Cela implique de vendre des piles à combustible pour diverses applications, de fournir de l’hydrogène aux clients et de fabriquer des équipements tels que des électrolyseurs, qui sont utilisés pour produire de l’hydrogène à partir d’électricité renouvelable.

Actuellement, Plug Power s’approvisionne en hydrogène auprès de sociétés de gaz industriels mais le vend à perte pour honorer les contrats à prix fixe avec ses clients, selon les analystes. En 2021, l’entreprise a décidé de renforcer ses finances en annonçant son propre réseau d’usines de production pour produire de l’hydrogène vert à un tiers du coût de ses achats.

Si elle atteint 500 tonnes d’hydrogène vert par jour d’ici 2025, l’entreprise affirme qu’elle permettra d’économiser 4,3 millions de tonnes d’émissions de carbone. Mais il s’avère difficile d’intensifier rapidement cette action.

« Ils s’engageaient à fournir de l’hydrogène à leurs clients », a déclaré Vikram Bagri, analyste chez Citi, qui était autrefois optimiste sur Plug Power mais a abaissé ses perspectives jeudi. « Ils ont développé ce côté de l’activité assez rapidement sans augmenter simultanément la production interne d’hydrogène. »

Lors de la conférence téléphonique sur les résultats du troisième trimestre, Marsh a déclaré que la société était confrontée à de graves pénuries de carburant, les usines de certains fournisseurs, notamment celle de Plug Power au Tennessee, étant fermées pour réparation. Parfois, les prix de l’hydrogène dans les stations-service californiennes ont grimpé à plus de 30 dollars le kilogramme, soit environ le double du tarif normal.

« Je ne peux pas contester le fait que la demande dépasse l’offre », a déclaré Marsh lors de l’interview. « Il n’y a qu’environ huit ou neuf usines d’hydrogène liquide à très grande échelle aux États-Unis, et prédire qu’un tiers d’entre elles seraient en panne n’est tout simplement pas vraiment un modèle réaliste. »

Plug Power a également accusé des retards dans la construction de ses usines d’hydrogène, un développement que Bagri a qualifié de « double coup dur ». Le plus avancé se trouve en Géorgie et produira 15 tonnes de carburant par jour, avant de passer à 30 tonnes par jour. Marsh a déclaré que cette installation commencerait à fonctionner en décembre – bien que les analystes soulignent que cela avait été prévu pour l’année dernière et que le calendrier a été repoussé à plusieurs reprises.

« Si la Géorgie avait été ouverte trois mois plus tôt, je n’aurais pas eu de problèmes, même avec tous les problèmes rencontrés avec les usines de mes fournisseurs », a déclaré Marsh.

Les retards ont été coûteux. Le budget pour la construction de l’usine de Géorgie a presque doublé depuis son annonce initiale, ont noté les analystes de Morgan Stanley dans une note de recherche publiée ce mois-ci. Les pics de coûts sont au top de l’argent que Plug Power brûle alors qu’elle lutte pour produire son propre hydrogène vert et continue d’acheter auprès de fournisseurs tiers pour respecter les contrats des clients.

L’entreprise avait fixé un calendrier très ambitieux pour l’usine, visant à la terminer en moins d’un an, soit environ la moitié du temps nécessaire à la construction typique d’une installation de production.

Bagri a déclaré que la crédibilité de l’entreprise était « désormais quelque peu remise en question » après le non-respect des délais.

Marsh a attribué les retards à la chaleur extrême de l’été, au manque de main-d’œuvre disponible et à des problèmes techniques.

« Ce qui est dommage, c’est que le succès obtenu en 18 mois sera perdu parce que les gens se demandent pourquoi cela n’a pas été fait en neuf mois », a déclaré le PDG. « Le premier produit en son genre prend toujours plus de temps. »

La voie à suivre

Les prochains mois seront cruciaux pour que Plug Power trace la voie à suivre et surmonte ses problèmes de liquidité, selon les analystes.

« S’ils tiennent leurs promesses en Géorgie, ils ont une chance d’atteindre le seuil de rentabilité d’ici le milieu de l’année prochaine ou la fin de l’année prochaine, ce qui fait de l’entreprise un véritable concurrent et un véritable acteur dans l’industrie de l’hydrogène », a déclaré Bagri. « La Géorgie reste la clé de tout. »

Mais d’autres analystes préviennent que même si l’installation de Géorgie démarre le mois prochain, Plug Power aura encore besoin de 50 tonnes supplémentaires par jour provenant de sociétés gazières indépendantes pour répondre aux besoins de ses clients de piles à combustible.

L’usine de l’entreprise au Tennessee – qui produit de l’hydrogène vert et fermée cet été pour nettoyer la contamination – devrait être remise en service en décembre et contribuera à atteindre les 50 tonnes. Des usines similaires sont en construction en Louisiane, au Texas et à New York et devraient produire au total 134 tonnes d’hydrogène par jour.

« Pour passer pleinement à son propre approvisionnement en hydrogène vert, (Plug Power) doit achever la construction de ses installations au Texas et à New York », ont écrit les analystes de Morgan Stanley dans la note de recherche, suggérant que les deux usines nécessiteront 500 millions de dollars et « probablement ». ne sera pas pleinement opérationnel avant 2025. »

Plug Power est en lice pour recevoir un prêt de 1,5 milliard de dollars du ministère de l’Énergie, selon la société. Le prêt sera « important » pour soutenir la construction de l’État de New York, selon Marsh, qui a déclaré que l’usine pourrait connaître « des retards de plusieurs mois, et non des retards à long terme ». Sans le prêt du DOE, a-t-il déclaré, il « ne dépensera pas plus d’argent à New York » pour le moment.

Avant la fin de l’année, le département du Trésor prévoit de publier des directives à l’intention des entreprises souhaitant bénéficier d’un crédit d’impôt prévu dans la loi sur la réduction de l’inflation. Le crédit peut aller jusqu’à 3 dollars par kilogramme pour la production d’hydrogène à faible teneur en carbone, et les règles à venir sur la manière dont les projets peuvent être éligibles ont fait l’objet d’un débat houleux.

Une fois que les prévisions baisseront, a déclaré Marsh, « vous allez assister à une accélération de la construction d’usines ». Son entreprise a fait pression sur l’administration Biden pour qu’elle envisage une définition plus large de l’hydrogène « propre » – un point de vue qui n’est pas partagé par de nombreux écologistes qui craignent que le carburant ne soit pas à faible teneur en carbone sans des normes strictes, telles que celles-ci. exiger que les producteurs d’hydrogène s’approvisionnent en électricité propre dans la même région où ils opèrent.

Quant aux pôles d’hydrogène du DOE, Marsh a déclaré que ses projets n’ont « pas encore connu de recul » en raison des récents défis financiers, mais il a fait valoir que si le Trésor met en œuvre des exigences régionales strictes, « vous ne pourrez jamais faire décoller les pôles. »

Le journaliste Corbin Hiar a contribué.

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