Un entrepreneur recycle le métal et d'autres parties de vieux panneaux solaires

Un entrepreneur recycle le métal et d’autres parties de vieux panneaux solaires

Alors que le monde passe des combustibles fossiles qui réchauffent la planète aux énergies renouvelables, un nouveau problème de pollution surgit : que faire des panneaux solaires vieux ou usés ?

Des milliers de dalles photovoltaïques sont installées chaque jour aux États-Unis, en particulier dans l’ouest et le sud ensoleillés du pays, alors que des États comme la Californie se dirigent vers une production d’énergie plus verte.

Mais avec une durée de vie prévue d’environ 30 ans, la première vague d’installations solaires arrive désormais à la fin de son utilité, suscitant une ruée vers le recyclage de choses qui autrement pourraient finir dans les décharges.

« Ce qui est sur le point de se produire, c’est un tsunami de panneaux solaires qui reviennent dans la chaîne d’approvisionnement », a déclaré Adam Saghei, directeur général de We Recycle Solar, basé en Arizona.

« L’un des défis de toute industrie est qu’il n’y a pas eu beaucoup de planification en faveur d’une économie circulaire », a-t-il déclaré. « (L’énergie solaire) est une forme d’énergie durable ; il doit y avoir un plan pour le retrait de ces actifs. »

Le plan de Saghei prévoit, entre autres, la réutilisation des panneaux.

Jusqu’à 5 % des panneaux présentent un défaut de production mineur ou sont endommagés lors du transport ou de l’installation.

Ces panneaux encore fonctionnels peuvent être remis à neuf et réorientés vers d’autres marchés, souvent à l’étranger, a déclaré Saghei.

Mais pour les panneaux qui ne fonctionnent plus, soit parce qu’ils sont vétustes, soit parce qu’ils ont été endommagés au point de ne plus pouvoir être utilisés lors de l’installation, ou brisés par la grêle, il y a un trésor à trouver.

« Nous faisons ce qu’on appelle l’exploitation minière urbaine », a déclaré Saghei, faisant référence à un processus qui a mis trois ans à perfectionner ses ingénieurs.

Cette exploitation minière permet de récupérer de l’argent, du cuivre, de l’aluminium, du verre et du silicone, autant de matières premières qui ont une valeur sur le marché libre.

Si les utilisations des métaux peuvent être évidentes, ce qu’il faut faire du silicone et du verre l’est moins, mais néanmoins intrigant.

« Vous pouvez l’utiliser pour les bacs à sable sur les terrains de golf, vous pouvez le raffiner pour le mélange au jet de sable, vous pouvez également l’utiliser pour les pierres ou le mélange de verre que vous obtenez pour les foyers extérieurs », a déclaré Saghei.

Avec la capacité de traiter jusqu’à 7 500 panneaux chaque jour dans l’usine de Yuma, une quantité étonnamment faible est gaspillée.

« En fonction de la marque et du modèle des panneaux… nous pouvons obtenir un taux de récupération allant jusqu’à 99 pour cent », a-t-il déclaré.

Défis logistiques

Pour Meng Tao, spécialiste des infrastructures énergétiques durables à l’Arizona State University, développer un cycle de vie efficace pour les panneaux solaires est une question urgente.

Alors que les États-Unis font partie des pays déterminés à se sevrer des combustibles fossiles, l’installation de panneaux solaires devrait augmenter et atteindre son apogée dans deux décennies.

« Une fois arrivé à maturité, l’installation annuelle et le démantèlement seront à peu près les mêmes », a-t-il expliqué à l’AFP.

« Mais au cours des 20 prochaines années… au moins pour les 10 prochaines années… nous aurons simplement plus d’installations que de mises hors service », a-t-il déclaré.

Le problème du recyclage, a-t-il expliqué, ne réside pas seulement dans le fait que la valeur des matériaux récupérés à partir des panneaux peut être relativement faible, mais aussi dans la logistique.

Avec des panneaux distribués sur des milliers de toits, parfois éloignés, cela peut coûter très cher simplement pour les acheminer vers un centre de recyclage.

Et contrairement à certaines juridictions, les États-Unis imposent le coût de l’enlèvement et du recyclage à l’utilisateur final, ce qui rend plus attractif pour les ménages le simple fait de jeter leurs anciens appareils à la décharge locale.

« Il doit y avoir un certain soutien politique » pour combler l’écart entre ce que les consommateurs paieront et le coût total du cycle de vie des panneaux, a déclaré Tao.

Marché en croissance

Pour Saghei, comme pour tout chef d’entreprise, la rentabilité est importante.

« On n’en voit pas beaucoup se lancer dans ce secteur parce que le recyclage a un coût. Ce n’est pas gratuit. Cela demande beaucoup de main d’œuvre. Cela demande beaucoup d’énergie », a-t-il déclaré.

Mais il voit une voie à suivre.

Récupérer les matériaux des vieux panneaux solaires pour les réutiliser dans de nouveaux panneaux solaires est – il en est convaincu – une proposition gagnante.

« Ce sont des marchés en croissance », a-t-il déclaré.

« Grâce à ce processus, nous serons en mesure, une fois que l’industrie aura atteint des chiffres encore plus importants, de remettre ces matières premières dans la chaîne d’approvisionnement », a-t-il déclaré. « Ce qui est excitant, c’est que nous sommes à l’avant-garde. »

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