Une petite fourmi défie le roi de la jungle : elle oblige le lion à changer de tactique de chasse

Une petite fourmi défie le roi de la jungle : elle oblige le lion à changer de tactique de chasse

Personne ne le dirait, mais une petite fourmi à grosse tête défie le roi de la jungle en personne. C’est la fourmi lion (Pheidole mégacéphale), une espèce envahissante et vorace qui altère le couvert végétal de la savane africaine, rendant difficile la chasse des lions aux zèbres, leurs proies préférées.

Malgré son apparence inoffensive, cette fourmi est inclus dans le classement des 100 espèces exotiques envahissantes les plus nuisibles au monde, une liste préparée par l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Alors c’est tout signé par des scientifiques qui surveillent les ravages causés par l’arrivée de ces espèces voraces dans des zones où elles ne vivaient pas auparavant, comme c’est le cas de l’Afrique de l’Est.

Comme le rappelle l’écologiste Todd Palmer, professeur de biologie à l’Université de Floride et auteur de cette recherche, il y a environ 15 ans, ils ont commencé à détecter les impacts de la fourmi lion, connue en anglais sous le nom de fourmi à grosse tête, même si elle avait déjà coloniser de nouveaux territoires depuis un certain temps : « Avant, aucun d’entre nous n’avait conscience de leur présence car Ils ne sont pas agressifs envers les gros animaux, y compris les humains. Aujourd’hui, nous constatons qu’ils transforment les paysages de manière très subtile, mais avec des effets dévastateurs », prévient-il.

L’étude que révèle ce jeudi dans le magazine Science La façon dont cela complique la vie du chasseur le plus emblématique d’Afrique est le résultat de trois décennies d’observations et un bon exemple de la complexité et de la fragilité d’un écosystème, car il illustre le réseau d’interactions entre les fourmis, les arbres, les lions, les zèbres, les buffles et les éléphants. « Ces petits envahisseurs brisent les liens qui unissent l’écosystème africain, déterminant qui sera mangé et où », explique Palmer.

Pour faire la recherche, ils ont combiné les observations sur site avec des technologies telles que des pièges photographiques, des colliers placés sur les lions pour suivre leurs pas via satellite ou des modèles statistiques. Ainsi, les chercheurs ont découvert que l’invasion des fourmis à grosse tête dans le Conservatoire Ol Pejeta, une réserve faunique située au centre du Kenya, a indirectement rendu les lions moins efficaces pour tuer les zèbres, leurs principales proies.

En effet, ces insectes invasifs tuent les fourmis indigènes qui protègent les acacias, empêchant ainsi leurs feuilles d’être dévorées par les éléphants et autres herbivores qui vivent dans cette région, un rôle protecteur connu depuis le début du siècle : « À notre grande surprise , nous avons découvert que Ces petites fourmis agissent comme des défenseurs efficaces des arbres, stabiliser la couverture arborée de ces paysages et permettre aux acacias de survivre dans une zone où vivent de grands mammifères herbivores », explique Palmer.

Comparaison

Mais l’arrivée de la fourmi à grosse tête a bouleversé cet équilibre. Sans la protection des fourmis indigènes, dont les colonies sont dévorées par les espèces envahissantes, les éléphants et autres animaux n’ont aucun obstacle à manger les feuilles de ces arbres, que peu à peu ils deviennent nus ou à moitié nus. Avec moins de couvert forestier dans lequel se cacher, les lions ont plus de mal à tendre une embuscade aux zèbres.

Les lions, qui sont les rois de la jungle pour une raison, s’adaptent à la nouvelle situation et selon Palmer, Ils commencent à accorder plus d’attention aux buffles d’Afrique confronté aux difficultés de la chasse aux zèbres.

Ainsi, les scientifiques ont déterminé que la mortalité des zèbres dans les endroits où la fourmi à grosse tête n’avait pas atteint était 2,87 fois plus élevée que dans les endroits envahis par cette espèce envahissante. De 2003 à 2020, la proportion de zèbres tués par les lions est passée de 67 % à 42 %, tandis que la proportion de buffles tués est passée de 0 % à 42 %.

« Ils transforment les paysages de manière très subtile mais avec des effets dévastateurs »

La bonne nouvelle est donc que depuis la détection de l’invasion de la fourmi à grosse tête, la population de lions n’a pas diminué, du moins pour le moment, selon les auteurs.

« La nature est intelligente et les créatures comme les lions ont tendance à trouver des solutions aux problèmes auxquels elles sont confrontées. Mais on ne sait toujours pas ce qui pourrait résulter de ce changement profond dans la stratégie de chasse des lions. Nous sommes très intéressés à suivre cette histoire », admet l’écologiste.

La savane africaine n’est pas le seul écosystème que la fourmi à grosse tête altère, puisque selon Palmer, elle s’est déjà répandue dans de nombreux endroits : « Ils sont partout, surtout dans les zones tropicales et subtropicales. « Vous pouvez les trouver dans votre jardin en Floride, et ce sont des gens qui les déplacent d’un endroit à un autre. »

Un éléphant se promène dans un paysage envahi par la fourmi lion

La fourmi lion est un ravageur de certaines cultures de café, de cacao et d’arbres fruitiers, mais elle est en même temps utilisée pour lutter contre certains ravageurs qui affectent d’autres cultures ou contre l’expansion de certaines espèces de tiques qui affectent le bétail.

Selon Palmer, ils travaillent avec les gestionnaires des terres pour étudier les interventions, y compris la clôture temporaire des grands herbivores afin de minimiser l’impact des fourmis envahissantes sur les populations d’arbres.

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