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Protégez les tourbières du Chili pour sauver l'un des plus grands puits de carbone au monde

Il y a quinze ans, lorsque la biologiste chilienne Carolina León a commencé à étudier les tourbières, un type de zone humide qui couvre environ 2,86 millions d'hectares dans le sud du Chili, ces écosystèmes étaient encore un mystère pour beaucoup. «C'étaient des zones marécageuses sans valeur écologique», explique León de Santiago, où il dirige le Centre de recherche sur les ressources naturelles et la durabilité de l'Université Bernardo O'Higgins. Dans un laboratoire dominé par des étagères avec des bocaux contenant des échantillons de sol et de végétation, un tableau blanc avec des enregistrements de température et des microscopes, des balances et des poêles, León explore comment les conserver, avec des fonds de l'Agence nationale de recherche et développement. Aujourd’hui, le panorama de votre pays est différent. Le Chili vient d'adopter une loi pour les protéger, reconnaissant leur valeur pour l'atténuation et l'adaptation au changement climatique.

Les tourbières sont des écosystèmes humides où s’accumulent de grandes quantités de matière organique en décomposition. Ils se forment dans des conditions de saturation en eau constante, ce qui limite la décomposition complète de la végétation. Cette condition donne lieu à la formation de tourbe, une couche de sol organique, et au-dessus d'elle, une couverture végétale de mousse connue localement sous le nom de pompón, de son nom en Mapudungún, la langue mapuche, qui est et signifie éponge. Le pompon peut absorber jusqu'à vingt fois son poids en eau.

Si les forêts captent le dioxyde de carbone grâce à la photosynthèse et le stockent dans la biomasse des arbres et des plantes, les tourbières ont la capacité de le retenir sous le pompon. En fait, même si elles ne couvrent que 3 % de la surface de la Terre, elles stockent environ 30 % du carbone du sol mondial, soit plus que toutes les forêts de la planète réunies.

En mai 2023, la revue scientifique a publié une étude dirigée par Jorge Pérez, professeur à la Faculté des sciences agricoles de l'Université du Chili, qui révèle que les tourbières sont l'un des écosystèmes les plus efficaces en matière de rétention de carbone, avec une capacité de stockage qui peut atteindre jusqu'à 1 700 tonnes par hectare. Selon Pérez, cela indique que les forêts et tourbières de la Patagonie chilienne contiennent presque deux fois plus de carbone par hectare que les forêts de l'Amazonie.

Cependant, les mauvaises pratiques d’extraction du pompon, commercialisé comme substrat pour les plantes, sont devenues la principale menace pour ces écosystèmes. « Les tourbières sont essentielles dans la lutte contre le changement climatique », explique León. « Si nous les détruisons, nous rejetons de grandes quantités de dioxyde de carbone dans l’atmosphère. »

Pour étudier les tourbières, León s'est installé dans la région de Los Lagos, à près de mille kilomètres au sud de Santiago, car la récolte des pompons y a commencé il y a vingt ans et c'est le principal point d'extraction, selon le Service de l'agriculture et de l'élevage du Chili ( AFFAISSEMENT). Sur le terrain, il a constaté la détérioration. Il a rencontré des extracteurs qui drainaient ces écosystèmes et enlevaient le pompon à la tronçonneuse, utilisant des tracteurs, des rétrocaveuses et des bœufs pour le déplacer. Mais il a également découvert des cas comme celui de Tomás Ovando, un extracteur de 68 ans, qui a échangé des informations avec des scientifiques sur sa technique de collecte. Au lieu de s’attaquer, selon León, « il a compris qu’il y avait des conditions dans l’écosystème qui facilitaient la croissance ».

L'une des zones humides de Patagonie appelées tourbières.

En 2018, les discussions ont commencé sur le projet de loi visant à protéger les tourbières – connu sous le nom de loi Pompón – qui visait initialement à interdire leur extraction. Cette proposition a généré une confrontation entre les écologistes, qui défendaient une interdiction totale, et les extracteurs, qui craignaient de perdre leur emploi.

Après cinq ans de modifications de la loi au parlement chilien, en 2023, l'intervention de la ministre de l'Environnement, Maisa Rojas, a marqué un tournant en proposant la création d'un comité scientifique pour conseiller le débat. Ce groupe sans précédent, composé de León, Pérez et de trois autres scientifiques, outre l'avocate Verónica Delgado, a conclu que l'extraction durable du pompon était possible dans des conditions spécifiques, en cherchant à rendre compatible la protection des tourbières et les activités économiques. Ce diagnostic a ouvert le débat et permis un consensus pour que la loi soit approuvée.

Aujourd'hui, la norme établit que le plan de récolte des pompons qui était auparavant exigé est désormais remplacé par un plan de gestion durable qui englobe l'écosystème. Selon les mots de Pérez, « il faut non seulement préciser la quantité de mousse que l'on va extraire, mais aussi comment on va le faire, suivre certaines instructions en fonction de l'environnement et surveiller l'état de cette tourbière pour s'assurer qu'elle se régénère ». .» Delgado explique qu'aujourd'hui il y a peu de contrôle et que lorsqu'une extraction illégale est découverte, le pompon est confisqué, mais ceux qui commettent le crime ne sont pas punis. « Lorsque la loi sera mise en œuvre, ces comportements seront sanctionnés », précise l'avocat.

Un filet ombrage les zones où sont placées les têtes de pompons pour régénérer la mousse dans une tourbière.

Former des gardiens de tourbières

Dans le sud du Chili, malgré l'approbation de la loi, les conflits entre écologistes et extracteurs n'ont pas cessé. L'élaboration des règlements visant à mettre en œuvre la norme dépend du ministère de l'Environnement et pourrait prendre deux ans. Les écologistes insistent sur l’urgence d’interdire l’extraction. Le géographe Álvaro Montaña, membre de Defendamos Chiloé, le groupe environnemental le plus actif sur cette île de la région de Los Lagos, affirme qu'un plan de gestion ne suffit pas « parce que les capacités de surveillance ne sont pas là et parce que les valeurs sociales, économiques et culturelles » ​de toutes les ressources qui ont été gérées ou tentées de l’être finissent par tomber dans l’exploitation. Si nous ne parvenons pas à arrêter l’exploitation de la forêt indigène, moins nous serons capables de gérer une ressource qui augmente de quelques millimètres par an », ajoute-t-il.

D’un autre côté, les extracteurs affirment qu’une interdiction mettrait en danger leurs moyens de subsistance. « Sans ce travail, nous allons devoir émigrer et laisser nos enfants à la garde d'un parent », explique Natalie Uribe, présidente de l'Association des élagueurs de mousse de la province de Llanquihue. « Il y a une chaîne qui donne beaucoup de travail à la région », affirme-t-il.

Lors de ses visites sur le terrain, la ministre Maisa Rojas a rencontré des extracteurs qui « ont développé un apprentissage collectif sur la croissance et la gestion de cette mousse, ce qui permettra de générer et d'institutionnaliser ces connaissances dans les réglementations et les guides techniques », dit-elle. Ces bonnes pratiques, ajoute Rojas, seront reconnues par des certificats qui seront exigés par toute la chaîne de production et d'exportation éventuelle, « garantissant que la mousse chilienne achetée à l'étranger répond aux normes de bonne gestion ».

Carolina León collecte des échantillons de mousse à pompons pour les soumettre à de nouvelles conditions dans une chambre climatique de son laboratoire.

En attendant l'entrée en vigueur de la loi, le scientifique Pérez mène pendant dix ans un suivi du cycle du carbone et de l'eau d'une tourbière mais aussi d'une forêt à la station biologique Senda Darwin, à Chiloé. Là, dans « un lieu ouvert pour accueillir les gens », il a conclu que toute gestion de ces écosystèmes « doit être durable et suivre les recommandations appropriées pour assurer leur récupération ».

Ce look est aussi celui de León

Il y a quelques jours, dans le quincho municipal de Quemchi, à Chiloé, León a lancé un manuel d'extraction durable ainsi que des capsules vidéo sur des sujets critiques de la réglementation tels que les niveaux d'eau et la surveillance de la croissance de la mousse. L’un d’eux a souligné les travaux d’Ovando, que le scientifique considère comme « une référence ». Lors de cet événement, elle a remis des certificats aux participants de son programme de formation à la régénération des mousses, débuté en février 2022. Elle a également invité les extracteurs à partager leurs expériences.

Ces outils, explique León, visent à préparer les extracteurs aux futures réglementations. Après son lancement, León a invité à voir une expérience commencée il y a 22 mois dans une tourbière dégradée par de mauvaises pratiques. Là, sur une propriété située entre les prairies de Patagonie, il a développé un modèle de gestion régénérative pour la récupération de la couverture végétale où poussait la mousse. Ce faisant, il a montré à la communauté que la régénération est possible et efficace, dans des contextes spécifiques.

Un capteur mesure la température, l'humidité et le niveau d'eau sur le site expérimental.

León et son équipe estiment que l'éducation sur le terrain est essentielle. Pour elle, l’idéal serait que l’extraction se fasse dans les tourbières récupérées, tandis que celles qui ne sont pas endommagées soient laissées tranquilles. Mais pour cela il faut au préalable former les extracteurs à sa manipulation. « Nous voulons leur donner les moyens de devenir les gardiens des tourbières », dit-il.

Les tourbières se forment dans des conditions de saturation en eau constante, ce qui limite la décomposition complète de la végétation, donnant lieu à la formation du pompon.

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