L'éruption du supervolcan Toba a provoqué la dispersion des humains modernes d'Afrique vers l'Europe.

L'éruption du supervolcan Toba a provoqué la dispersion des humains modernes d'Afrique vers l'Europe.

On a longtemps pensé que l’histoire des origines de l’Homo sapiens suivait une histoire presque linéaire. Que notre espèce serait apparue en un point précis d'Afrique (certaines régions de l'Ethiopie, du Botswana ou de l'Afrique du Sud seraient les principales candidates) et que, grâce à ses capacités physiques et intellectuelles avancées, elle se serait répandue dans toute l'Europe et l'Asie. il y a pas plus de 50 000 ans, remplaçant les autres groupes humains archaïques. Cependant, à mesure que les chercheurs trouvent de nouveaux indices et disposent de meilleures méthodes d'analyse et de datation, La théorie d’une population unique d’humains anatomiquement modernes ayant quitté l’Afrique pour conquérir la planète devient de plus en plus compliquée.

D’abord parce que la découverte de nouveaux fossiles indique que Sapiens s'est aventuré avec succès hors d'Afrique bien plus tôt qu'on ne le pensait auparavant (il y a entre 80 000 et 120 000 ans). Mais aussi parce que les caractéristiques de ces premiers humains étaient le résultat d’une mosaïque de populations différentes réparties sur tout le continent. Séparées les unes des autres par ces barrières géographiques, chaque population a longtemps évolué dans l'isolement et a développé certains des traits qu'elle a apportés au reste de l'espèce lorsqu'elle se trouvait dans des périodes de grandes migrations.

Cette théorie (dite multirégionalisme africain) implique que l'évolution de notre espèce est directement liée à l'évolution du climat de la planète, notamment avec la période dite de la Shara verte. À mesure que les changements climatiques rendaient les paysages désertiques plus verts ou asséchaient les forêts, ces premiers humains sont entrés en contact avec d’autres communautés ou se sont isolés d’elles. Ce mercredi une nouvelle étude publiée dans Nature fournit un nouvel indice en ce sens. Menée par des chercheurs de l'Arizona State University (USA), elle souligne que ces premiers humains étaient également capables de se disperser pendant les périodes sèches le long des « autoroutes bleues » ; couloirs créés par des étangs et des rivières saisonniers et entraînés par des événements météorologiques extrêmes.

Les chercheurs ont notamment trouvé le lien avec un cataclysme qui a touché la planète entière : l'éruption du supervolcan Toba, sur l'île de Sumatra, il y a environ 74 000 ans. Les scientifiques ont basé leur étude sur le site Shinfa-Metema 1, situé dans les basses terres de l'actuel nord-ouest de l'Éthiopie, à côté de la rivière Shinfa, un affluent du Nil Bleu. La présence d'Homo sapiens y avait été documentée à peu près à la même époque et les auteurs révèlent désormais que de minuscules cristaux ont également été trouvés dont la chimie permet de les relier à l'éruption de Toba. « L'étude confirme les résultats qui avaient été obtenus sur les gisements de Pinnacle Point en Afrique du Sud : L'éruption de Toba a peut-être modifié l'environnement en Afrique, mais les sapiens se sont adaptés et ont pu survivre« , explique Curtis Marean, chercheur à l'Arizona State University.

Selon les auteurs, la flexibilité comportementale des sapiens les a non seulement aidés à survivre à cette période de changements climatiques, mais a également facilité leur dispersion vers d’autres régions. Les habitants du site de Shinfa-Metema 1 chassaient divers animaux terrestres (de l'antilope au singe), comme l'attestent les marques de coupures sur les os fossilisés. Les restes analysés montrent qu'ils cuisinaient leurs repas et qu'ils disposaient d'instruments en pierre, notamment de petites pointes triangulaires symétriques, qui pourraient être l'exemple de flèches le plus éloigné connu.

Mais les effets climatiques de l'éruption ont provoqué un allongement de la saison sèche, rendant les habitants de Shinfa-Metema 1 devenus dépendants de la pêche : ainsi, La diminution des sources d’eau aurait également poussé les humains à migrer de plus en plus loin à la recherche de nourriture.. Combinés avec d'autres découvertes de la même période en Afrique, les résultats suggèrent que lorsque le débit des rivières disparaissait pendant les périodes sèches, les humains chassaient les animaux venus s'abreuver dans les étangs restants ou capturaient les poissons qui y étaient piégés.

Flexibilité dans le comportement

« Comme la nourriture manquait dans un étang donné pendant la saison sèche, les gens étaient obligés de se déplacer vers d'autres points d'eau », explique John Kappelman, co-auteur de l'étude. « Ainsi, les rivières saisonnières détournaient les populations tout au long de leur cours, d'un étang à un autre, ce qui aurait pu entraîner la dispersion et le départ d'Afrique. » Cette flexibilité de comportement qui les a aidés à s'adapter à des conditions climatiques difficiles, comme la superéruption de Toba, Cela a dû être un facteur clé qui a permis aux humains du Moyen Âge de Pierre de conquérir plusieurs environnements et de s’étendre à travers la planète. Kappelman souligne cependant qu'il est peu probable que les humains qui vivaient sur Shinfa-Metema 1 aient eu une relation directe avec les membres du groupe qui a traversé le détroit de Gibraltar et quitté l'Afrique.

Les scientifiques se sont appuyés sur la géochimie isotopique présente dans les fossiles de mammifères et les coquilles d’œufs d’autruche pour établir le lien entre la présence humaine et les changements climatiques. Plus généralement, l'équipe souligne l'importance de Nouvelles méthodes de datation appliquées par l’analyse des cendres volcaniques (Tephrochronology), développé à l'Université d'Arizona et à l'Université du Nevada – Las Vegas. Les scientifiques soulignent notamment l'analyse des cryptotéphras, des fragments de verre volcanique pouvant mesurer entre 80 et 20 microns, soit moins que le diamètre d'un cheveu humain. « Grâce aux nouvelles méthodes de cryptotéphra testées lors de notre précédente étude en Afrique du Sud, et maintenant ici en Éthiopie, nous pouvons corréler des sites de toute l'Afrique, et peut-être du monde entier, avec une précision de quelques semaines seulement », explique Marean.

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